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Hallazgo de impacto mundial publicado en Nature

U. de Chile presenta al mundo una nueva especie de dinosaurio acorazado con una extraña arma en su cola

Enigmático fósil asombrosamente preservado reveló la existencia de un linaje hasta ahora desconocido de este tipo de dinosaurios, con características asociadas tanto a los estegosaurios como a los anquilosaurios. Sergio Soto y Alexander Vargas, investigadores de la Facultad de Ciencias de la U. de Chile, encabezaron la identificación de Stegouros elengassen, especie de unos 74 millones de años encontrada en la Patagonia chilena que ha sido calificado como la "Piedra Rosetta" de los anquilosaurios del Hemisferio Sur, un eslabón evolutivo que plantea reconocer a este grupo como Parankylosauria ("al lado de los Ankylosauria") y distinguirlos de sus parientes del Hemisferio Norte.

Stegouros elengassen es el nombre de este nueva especie de dinosaurio acorazado que vivió hace 74 millones de años en el territorio de la actual Patagonia que pertenecía al megacontinente Gondwana.

Stegouros elengassen es el nombre de este nueva especie de dinosaurio acorazado que vivió hace 74 millones de años en el territorio de la actual Patagonia que pertenecía al megacontinente Gondwana.

Stegouros se traduce como cola techada, mientras que elengassen es el nombre de un mítico monstruo acorazado en la tradición del pueblo nativo local Aonikenk.

Stegouros se traduce como "cola techada", mientras que elengassen es el nombre de un mítico monstruo acorazado en la tradición del pueblo nativo local Aonik'enk.

Uno de los primeros hechos que maravillaron a los investigadores fue la extraordinaria preservación del fósil. Prácticamente encontraron todos los huesos del espécimen.

Uno de los primeros hechos que maravillaron a los investigadores fue la extraordinaria preservación del fósil. Prácticamente encontraron todos los huesos del espécimen.

Sergio Soto, investigador de la Universidad de Chile, fue el autor principal de este trabajo publicado en revista Nature, una noticia que este miércoles 1 de diciembre dio la vuelta al mundo.

Sergio Soto, investigador de la Universidad de Chile, fue el autor principal de este trabajo publicado en revista Nature, una noticia que este miércoles 1 de diciembre dio la vuelta al mundo.

El hallazgo representa un verdadero eslabón evolutivo entre los anquilosaurios y otros linajes más antiguos de dinosaurios acorazados, por lo que es calificado como la Piedra Rosetta de este grupo.

El hallazgo representa un verdadero eslabón evolutivo entre los anquilosaurios y otros linajes más antiguos de dinosaurios acorazados, por lo que es calificado como la "Piedra Rosetta" de este grupo.

Los fósiles originales del espécimen fueron presentados este miércoles 1 de diciembre en la Casa Central de la U. de Chile, actividad en la que participaron autoridades y el equipo de investigadores.

Los fósiles originales del espécimen fueron presentados este miércoles 1 de diciembre en la Casa Central de la U. de Chile, actividad en la que participaron autoridades y el equipo de investigadores.

La actividad contó con la participación del ministro de Ciencia, Tecnología, Conocimiento e Innovación, Andrés Couve, y de la ministra de las Culturas, las Artes y el Patrimonio, Consuelo Valdés.

La actividad contó con la participación del ministro de Ciencia, Tecnología, Conocimiento e Innovación, Andrés Couve, y de la ministra de las Culturas, las Artes y el Patrimonio, Consuelo Valdés.

El descubrimiento representa el corolario de muchas investigaciones que ya llevan 10 años de desarrollo, particularmente aquellas impulsadas por un proyecto Anillo liderado por la U. de Chile.

El descubrimiento representa el corolario de muchas investigaciones que ya llevan 10 años de desarrollo, particularmente aquellas impulsadas por un proyecto Anillo liderado por la U. de Chile.

El Laboratorio de la Red Paleontológica de la Universidad de Chile, en su Facultad de Ciencias, fue el lugar donde se develó la identidad de este asombroso dinosaurio acorazado.

El Laboratorio de la Red Paleontológica de la Universidad de Chile, en su Facultad de Ciencias, fue el lugar donde se develó la identidad de este asombroso dinosaurio acorazado.

El extremo de su extraña cola se asemeja a una fronda de helecho o a un macuahuitl, el temido garrote de guerra utilizado por los antiguos aztecas.

El extremo de su extraña cola se asemeja a una fronda de helecho o a un macuahuitl, el temido garrote de guerra utilizado por los antiguos aztecas.

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Artículo publicado en Nature: "Bizarre tail weaponry in a transitional ankylosaur from subantarctic Chile"

En febrero de 2018, un equipo de paleontólogos (con un integrante fracturado y otro esguinzado) extrajo con mucha dificultad un bloque de roca con algunos huesos fósiles expuestos desde un empinado cerro del Valle del Río las Chinas, una inhóspita zona de la Región de Magallanes cercana al parque nacional de las Torres del Paine. La pieza fue trasladada al Laboratorio de la Red Paleontológica de la Universidad de Chile, en Santiago, lugar donde comenzó a develarse un asombroso descubrimiento. Uno de los primeros hechos que maravillaron a los investigadores fue la extraordinaria preservación del fósil que fueron sacando a la luz, después de 74 millones de años, a medida que se removía lentamente la roca. Prácticamente encontraron todos los huesos del espécimen y la zona posterior estaba íntegra y completamente articulada, incluida su extrañísima cola.

Fue esta pieza la que desde un principio llamó más la atención del equipo de investigación, ya que no se parecía a la de ningún dinosaurio conocido hasta la fecha. En su mitad posterior, poseía siete pares de huesos dérmicos proyectados lateralmente que le daban un aspecto similar a una fronda de helecho o a un macuahuitl, el temido garrote de guerra utilizado por los antiguos aztecas. La rareza de esta cola permitió identificarlo claramente como un nuevo tipo de dinosaurio acorazado, un hallazgo publicado en Nature, la revista científica más influyente del mundo, y cuyo proceso de estudio fue liderado por los paleontólogos de la U. de Chile Sergio Soto y Alexander Vargas.

La particular especie, cuyo largo habría estado en torno a los 2 metros, fue nombrada como Stegouros elengassen. Respecto al significado de esta denominación, los investigadores explican que Stegouros se traduce como "cola techada"; mientras que elengassen es el nombre de un mítico monstruo acorazado en la tradición del pueblo nativo local Aonik'enk, conocidos también como patagones o tehuelches del sur.

La Piedra Rosetta de los anquilosaurios del Sur

La extraordinaria preservación del fósil permitió, además, identificar que Stegouros tenía características asociadas tanto a los estegosaurios como a los anquilosaurios, como si se tratara de una singular especie híbrida. Alexander Vargas describe que “los espectaculares estegosaurios se encuentran entre los dinosaurios más reconocibles, tanto por sus famosas placas dorsales verticales como por su arma en la cola con púas pareadas. Los anquilosaurios avanzados, en cambio, son famosos por sus anchas espaldas acorazadas por filas de osteodermos, y por tener una enorme maza redondeada en el extremo de la cola. Claramente, el arma de la cola en nuestro dinosaurio era ninguna de las anteriores”.

El estudio, detalla Sergio Soto, permitió determinar que el espécimen se trataba de un anquilosaurio transicional, “es decir, un eslabón evolutivo entre los anquilosaurios y otros linajes más antiguos de dinosaurios acorazados. Stegouros tiene solo algunos de los rasgos que normalmente se encuentran en anquilosaurios, particularmente en el cráneo, pero muchos otros están ausentes. También tiene algunos rasgos parecidos a los estegosaurios, heredados desde un ancestro común con ellos, pero que otros anquilosaurios perdieron en la evolución”. Es por esto que los investigadores sostienen que el hallazgo representa una verdadera “Piedra Rosetta” de este grupo de animales, una pieza que permite dar sentido a la evolución de los pocos restos identificados como anquilosaurios en el Hemisferio Sur.

Los investigadores señalan que los anquilosaurios eran tremendamente desconocidos en América del Sur. Hasta ahora, se habían encontrado huesos aislados y fragmentos que no eran lo suficientemente informativos. Es por eso que el descubrimiento de Stegouros superó las expectativas más optimistas, ya que no solo permitió identificar a esta nueva especie, sino también emparentarla con otros dos hallazgos anteriores de dinosaurios acorazados con los que comparte importantes semejanzas: Antarctopelta de la Antártica y Kunbarrasaurus de Australia. De esta forma, Stegouros reúne un cúmulo de información sobre los anquilosaurios del Hemisferio Sur y las diferencias con sus parientes del norte: tienden a ser de menor tamaño, con armadura más ligera, miembros más esbeltos, y al menos algunas formas también presentarían el distintivo macuahuitl.

Toda esta evidencia llevó a los paleontólogos a plantear formalmente la denominación de Parankylosauria ("al lado de los anquilosauria" ) para estos extraños anquilosaurios del Sur que vivieron en el megacontinente Gondwana, y el nombre de Euankylosauria ("verdaderos anquilosaurios") para las formas que habitaron al Norte, en el megacontinente Laurasia, donde el registro fósil de anquilosaurios es abundante y muy diverso.

Otra de las conclusiones de este trabajo es que los dinosaurios acorazados son el único linaje de vertebrados terrestres que ha evolucionado de forma independiente tres tipos radicalmente diferentes de armas especializadas en la cola: las púas pareadas de estegosaurios, la maza de anquilosaurios avanzados, y el macuahuitl de Stegouros. “Los Parankylosauria carecen de muchos rasgos de los anquilosaurios ‘verdaderos’ que ya estaban presentes en el Jurásico medio, hace unos 165 millones de años. Por lo tanto, las raíces de Parankylosauria deben ser muy antiguas, anteriores a esa fecha”, asegura Alexander Vargas.

El mundo cretácico de la Patagonia

“Lo que hoy conocemos como Chile fue un territorio que durante la era de los dinosaurios estuvo ubicado en el margen occidental de un gran megacontinente denominado Gondwana, territorio que estaba integrado por los territorios que actualmente conocemos como Sudamérica, África, Oceanía y Australia, India y como centro la Antártica”, señala David Rubilar, jefe del Área Paleontología del Museo Nacional de Historia Natural de Chile, en relación al momento geológico en el que vivió Stegouros en esta parte del mundo. El investigador, quien también fue parte de este equipo, destaca que el descubrimiento no solo enriquece la fauna de dinosaurios de este país, sino que también representa una evidencia valiosa de la conexión entre los continentes australes en el pasado.

Por otra parte, Marcelo Leppe, director del Instituto Antártico Chileno y otro de los integrantes de este grupo de investigadores, detalla que “el momento de la historia natural específico en el que se encuentra Stegouros da cuenta de la existencia de un delta que se abría en un abanico fluvial, como el del río Nilo, con ríos sinuosos e islas que se convertían en trampas naturales. Hemos encontrado abundante evidencia de bosques de Nothofagus, como los que hoy se encuentran desde el centro hasta el sur de Chile, junto con vegetación herbácea y helechos. Es un ambiente típicamente austral de finales del Cretácico y uno de los pocos depósitos continentales que tenemos en todo el Hemisferio Sur para esta época”.

Esta vegetación probablemente fue el alimento de este herbívoro, cuya boca tenía una peculiar forma angosta hacia la punta y recurvada, muy similar a los picos de las aves. Poseía además filas de placas dérmicas óseas que recorrían su parte dorsal, las que probablemente lo ayudaban a defenderse de depredadores, de los cuales también se han encontrado evidencias en la zona. Esta nueva pieza paleontológica, agrega Marcelo Leppe, “viene a completar un puzzle bastante interesante, donde se incluyen al menos otras ocho especies de dinosaurios y reptiles, como tortugas y lagartos. También hemos encontrado evidencia de anfibios y peces en el área acuícola”. A estos hallazgos se suma, además, la identificación de dos nuevas especies de mamíferos, los más antiguos de Chile, dados a conocer el año pasado y este 2021: Orretherium tzen y Magallanodon baikashkenke.

En esta línea, David Rubilar destaca que la historia de los dinosaurios en el país apenas está comenzando. “Recién el año 2011 se describe la primera especie para Chile, un herbívoro de cuello largo denominado Atacamatitan chilensis. Diez años más tarde estamos nombrando esta cuarta especie. Lo interesante de esto es que de las cuatro especies descritas hasta el momento dos han aparecido en la prestigiosa revista Nature: Chilesaurus diegosuarezi y Stegouros elengassen. Esto nos habla de lo poco que conocemos aún en esta parte del mundo y del tremendo potencial que tiene el país para la exploración paleontológica. La exploración del sur de Chile y la Antártica van a ser claves en el futuro para nuevos y sensacionales descubrimientos”, asegura.

El descubrimiento representa el corolario de muchas investigaciones que ya llevan 10 años, particularmente aquellas desarrolladas bajo el proyecto Anillo ACT172099 “Nuevas Fuentes de Información sobre el Registro Fósil y Evolución de Vertebrados” (2018-2021, dirigido por Alexander Vargas), el proyecto más importante adjudicado en la historia de la paleontología chilena, que concluye con este broche de oro. Esta labor, enfatiza el profesor Leppe, ha permitido tener un mayor acercamiento a la vida y el entorno que dominó esta zona antes de la extinción masiva de los dinosaurios ocurrida hace 66 millones de años. “El Valle de las Chinas y Cerro Guido tienen por lo menos 25 o más años de estudio por delante. Es un lugar muy extenso. Usando herramientas apropiadas y al personal humano que hemos estado formando durante estos últimos 10 años va a ser muy posible que se continúen estos estudios con una camada joven de paleontólogos que van a protagonizar el florecimiento de la paleontología nacional”, afirma.

Chile presenta un nuevo dinosaurio al mundo

Este miércoles 1 de diciembre de 2021, de manera simultánea a la publicación en Nature, el equipo de investigadores presentó los restos fósiles originales de este dinosaurio en la Casa Central de la Universidad de Chile. El evento fue dirigido por el Rector (s), profesor Alejandro Jofré, quien junto con dar la bienvenida al ministro de Ciencia, Tecnología, Conocimiento e Innovación de Chile, Andrés Couve, y a la ministra de las Culturas, las Artes y el Patrimonio, Consuelo Valdés, además de las otras autoridades presentes y los investigadores detrás de este trabajo, enfatizó que "un descubrimiento de este calibre no pasa todos los días. Esta investigación publicada en una revista tan importante como Nature revela la calidad científica del trabajo que nuestros investigadores están desarrollando".

Por otra parte, destacó el carácter transdisciplinario del proyecto que permitió este estudio y afirmó que en Chile "tenemos un potencial enorme para la ciencia, y creo que eso debe ser reflejado en el apoyo a la diversificación de instrumentos y también de financiamiento. Creo que aún tenemos mucho trabajo que hacer y me alegro que estemos reunidos acá en esta Casa Central que ha sido el escenario de múltiples desafíos. Acá hay muchas instituciones involucradas que también son parte de esta publicación, es un trabajo colaborativo, y son este tipo de trabajos los que marcan la pauta de la investigación a futuro". 

Respecto a la relevancia de este hallazgo liderado por investigadores chilenos y financiado completamente por proyectos nacionales, el ministro de Ciencia, Tecnología, Conocimiento e Innovación de Chile, Andrés Couve, destacó que "este descubrimiento es motivo de orgullo, pues da cuenta del increíble potencial de Magallanes para el desarrollo científico y de la calidad de la ciencia nacional, que gracias a instrumentos de financiamiento público para la investigación asociativa ha podido desarrollar un proyecto de excelencia, conectado internacionalmente y reconocido por una de las revistas más prestigiosas del mundo. Además, es fuente de inspiración para nuestras futuras generaciones, para que puedan soñar con la exploración y los descubrimientos en una disciplina muy relevante para el país”.

La ministra de las Culturas, las Artes y el Patrimonio, Consuelo Valdés, enfatizó también el enorme valor patrimonial de las huellas del pasado que esta zona está entregando al mundo. “Este es un hallazgo de alcance mundial liderado por investigadores chilenos. Como Ministerio de las Culturas, las Artes y el Patrimonio nos involucramos en el descubrimiento de esta nueva especie de dinosaurio, a través de la participación como investigador del jefe del Área de Paleontología del Museo Nacional de Historia Natural (MNHN), David Rubilar. Las características de este descubrimiento no solo nos permiten conocer las particularidades y diferencias de las especies que habitaron el territorio nacional, sino que también seguir profundizando en el tremendo potencial que tiene el país en el ámbito de la exploración paleontológica”, comenta.

La vicerrectora de Extensión y Comunicaciones, Faride Zerán, valoró la realización de momentos de divulgación como el vivido en esta jornada. "Se trata de un hito de carácter mundial para la ciencia, que no debe quedar radicado solo en espacios expertos. Y es justamente en estos espacios de divulgación que el quehacer tanto científico como artístico o de cualquier otro ámbito del conocimiento logra su pleno sentido, al conectarse con la comunidad". Por otra parte, indicó que "como Universidad de Chile, estamos orgullosos de poder ser parte de este hallazgo científico, y también de poder hacer partícipe a la sociedad en general a través de esta transmisión y del apoyo de la prensa en general, que ha hecho una cobertura masiva del descubrimiento del Stegourus Elengassen", agregó.

Revisa la presentación de este nuevo dinosaurio que Chile presentó al mundo a continuación:

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